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NASA行星科学家饭碗难捧

原文作者/Alexandra Witze     编译来源:〈NASA funding shuffle alarms planetary scientists〉

NASA行星科学部决定重新分配经费,并暂停接受一项重大研究计画的申请案

史考特.古泽维奇(Scott Guzewich)在美国空军担任气象预报员长达六年后,才转换跑道成为他梦寐以求的行星科学家。他目前以博士后研究员的身分,服务于 NASA高达太空飞行中心,专研火星大气。

NASA行星科学家饭碗难捧

RSS, JPL, ESA, NASA

然而古泽维奇的梦幻工作可能要变成一场恶梦了。NASA的行星科学部在12月3日宣布,将重新分配挹注各项研究与分析计画的经费。这听起来像是官僚作业的重新洗牌,却挑动了美国行星科学家的敏感神经:他们觉得在这个经费日益紧缩的年代,自己即将成为被排除在外的一员。尤其是有一项包含近半数行星科学研究提案在内的新研究计画,2014年却不给研究员提出新的补助金申请案;那些从补助金里支薪的研究员,到时候就会落到无处请款的田地。「这下我得跳过2014年,到2015年才能送案。」古泽维奇说。「要是到时候还领不到钱,我想我就得去渥尔玛打工了。」

几乎全美的行星科学家,或多或少都是靠NASA总金额达12亿美元的行星科学部补助金在做研究。许多老资格或比较有名望的研究员,可以从火星登陆车「好奇号」(Curiosity)或是土星探测太空船「卡西尼号」(Cassini),这类的个别任务中拿到钱;像是古泽维奇这样的年轻科学家,就相当倚赖总金额约2亿5000万元的研究与分析预算过日子——这笔钱是给对行星任务传回的资料,进行研究分析的科学家拿去用的。根据位于美国亚利桑纳州土桑市的行星科学研究所,在2010年所进行的调查显示,美国有将近半数的行星科学家,倚赖这项计画提拨他们一半以上的薪水。

NASA的管理阶层在一场虚拟的市政厅会议中,提出研究经费重新分配的计画,令许多人感到相当错愕。乔治亚理工学院行星科学家布兰妮.施密特 (Britney Schmidt) 说:「人们担心他们快要没头路了,这消息真是吓死人。」

没有人会否认研究分析计画的经费需要做调整。把经费重新洗牌,可以清掉一大串尾大不掉的资金挹注计画,重整为五大主题:新行星、太阳系相关作业、可居住行星、外星生物学、以及太阳系观测。这些新领域中最为庞大,也可能成为最受欢迎的,是太阳系相关作业;然而在那场NASA举办的市政厅会议中,有人却说直到2015年2月前,该领域都不会接受请款提案。这是压垮许多靠着不断申请补助金,勉强度日的研究者的最后一根稻草,因为他们手头上有的资金,大多会在可以申请新的补助金之前就用光光了。

气得跳脚的科学家,在会议网站以及推特上大肆宣泄他们的不满。「人们对于不知道自己下个月的薪水要从哪来,要怎幺样才能付贷款,感到十分愤怒。」施密特说。然而这股愤怒之情,其实是源自于NASA行星科学部更为根本,更加大条的资金问题。行星科学部在2012年拿到15亿美元的政府预算,而欧巴马政府今年跟国会请求的预算金额,整整少了将近3亿美元。国会议员最后同意给的数字,还稍微提高了一点行星科学部的预算。

NASA行星科学部主任詹姆士.葛林(James Green)指出,这个部门有多头马车的情况。举例来说,行星科学部每年都要给美国能源部5000万美元,製造未来的太阳系相关任务所需使用的钸。国会也喜欢插手设定行星科学部的工作优先顺序,比方说由德州共和党众议员约翰.库伯森(John Culberson)带头的一批议员,这几年来就叫NASA要继续推动登陆木卫二的任务。假扣押的大笔一挥,使行星科学的研究预算更形见绌。这样搞的结果,使得众人更加争相抢夺缩水的预算大饼。明年NASA将会有一次高阶的审查作业,可能必须在「好奇号」跟「卡西尼号」之间做一个选择。这两个任务都很成功,但是每年得花上6000万美元左右,葛林表示行星科学部实在是无法长期负担这样的支出。

葛林捧出将在2015年抵达冥王星的「新地平线号」探测器(New Horizons),以及预定在2020年发射升空的火星登陆车计画,希望这些未来的任务能够安抚行星科学家们的忧惧。「NASA在考量现实财务困难的同时,仍会持续坚定投入行星探索的研究分析活动,在这个领域不打折扣地引领世界目光。」

不过行星科学研究所所长马克.席克斯(Mark Sykes)可不吃这套官腔。「研究计画重整是件大事,这样处理下来的结果,是许多科学家不得不开始考虑另谋出路。」他说。「这件事他们可没有好好深思熟虑过。」

对于像古泽维奇这种职业生涯才刚起步的研究员来说,可能已经太迟了。他说:「我一直想要当个行星科学家,我也想继续干下去。」、「实在是时运不济啊⋯⋯但我也没有别的时候可以进这行了。」

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